Het Italiaanse racecircuit Monza, waar normaal Formule 1-bolides hun rondjes draaien, moet het decor worden voor hardloopgeschiedenis. Nike heeft Monza uitgekozen als de plaats waar een, twee en misschien zelfs drie van haar toplopers een marathon in minder dan twee uur gaan lopen.

Ik schreef er op deze plek eerder over. Nike, adidas en nog een derde partij zijn bezig met projecten die moeten leiden tot een sub 2-marathon, een marathon onder de twee uur. Het huidige wereldrecord staat op naam van de Keniaan Dennis Kimetto die in 2014 in Berlijn 42 kilometer en 195 meter in 2 uur 2 minuten en 57 seconden rende. Sindsdien zijn er lopers tot op seconden van die tijd gekomen, maar nog niemand raakte eronder. Dat laat zien dat de queeste om bijna drie minuten sneller te zijn dan die besttijd een flinke klus gaat zijn.

Een van de mannen die in de buurt heeft gelopen van Kimetto’s tijd is zijn landgenoot Eliud Kipchoge, op dit moment de beste marathonloper ter wereld. Hij won de Olympische Spelen, schreef al twee keer Londen op zijn naam won Berlijn, Rotterdam, Chicago en Hamburg. Waar Eliud start, wint hij, zo lijkt het. Van de acht marathons waarin hij startte won hij er zeven. Een keer werd hij tweede. Als hij als eerste mens de marathon onder de twee uur loopt, behoort hij definitief tot de allergrootste langeafstandslopers in de geschiedenis.

Kipchoge heeft al bekend gemaakt dat de sub 2-poging van Nike in mei gaat plaatsvinden. Behalve de Keniaan bestaat het team van Nike uit de Ethiopiër Lelisa Desisa en de Eritreër Zersenay Tadese. Tijdens hun mogelijke run de geschiedenisboeken in worden zij uit de wind gehouden door een batterij pacers. Mannen die tempo maken, dat tempo gelijkmatig houden en de toppers uit de wind houden.

Deze week draaide team Breaking 2, zoals het project van de Amerikaanse sportkledingreus heet, proef op Monza. Bijna achteloos liepen Kipchoge en Tadese (wereldrecordhouder op deze afstand) daar respectievelijk 59:17 en 59:41 over een halve marathon. Desisa moest passen en liep 1:02:55. Dat begint erop te lijken, al zou het gisteren vooral zijn gegaan om het testen van de logistiek en kleding. Het is namelijk nogal een operatie.

Over het project is een hoop te doen. Veel sportliefhebbers zouden liever zien dat ‘de sub 2’ wordt gelopen in een echte wedstrijd, niet in een soort laboratorium-omgeving. Maar zelfs de grootste criticasters zullen met nieuwsgierigheid volgen of het straks gaat lukken. En mocht het lukken, dan zal iedereen het erover eens zijn dat bijna twee uur iets sneller rennen dan 21 kilometer per uur een bovenmenselijke prestatie is. En dan? What’s next?

Nike is natuurlijk niet in dit project gestapt enkel om sportieve geschiedenis te schrijven. Die sporthistorie is mooi, maar vooral een fantastische manier om marketing te bedrijven. Want er moet natuurlijk first and foremost kleding verkocht worden! Speciaal voor dit project heeft Nike de Zoom Vaporfly Elite ontworpen. Een ultralichte wedstrijdschoen van nog geen 185 gram. Verder lopen de mannen niet in de traditionele korte broekjes, maar in halftights, tights die tot net boven de knie komen.

Een journalist van de Amerikaanse Runner’s World was aanwezig bij de testrun. Die vroeg aan Kipchoge hoeveel die had gegeven, 95, 98 of 100 procent? De Keniaan had breed gelachen en geantwoord: “Zestig procent, dit was onderdeel van mijn training.” Bluf of niet, de voortekenen voor een sub 2-marathon lijken gunstig.